par
Ashley Kandestin
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15 Déc 2014

Online Sales of Eyecare Products: Not Governed by Quebec Professional Legislation

Par Ashley Kandestin, DeGrandpré Chait S.E.N.C.R.L/LLP


By Ashley
Kandestin
Mitchell
Gattuso S.E.N.C.

Ordre des optométristes du Québec c. Coastal contacts inc., 2014 QCCS 5886 is a case
involving questions of exclusive professional practices, private international
law, the constitutional division of powers and consumer protection. In it,
Justice Paul Mayer of the Superior Court ruled that the Loi sur l’optométrie (the “LSO”) and related professional legislation
does not apply to out-of-province purveyors of prescription eyeglasses when
their products are sold online to Quebec residents.

L’Ordre
des optométristes du Québec

(the “Order”) sought a declaratory judgment against Coastal Contacts and an
affiliate stating that they contravene the Quebec professional legislation by
selling prescription eyeglass lenses to buyers in Quebec without being
registered optometrists with the Order. The defendants are headquartered in
Vancouver where their sales activities are subject to and in compliance with
the relevant provincial legislation.

Among other important
findings, Justice Mayer found the following:

1.  Consumer
protection laws do not apply to the sale of eyeglasses or contact lenses in
Quebec, as professionals are not tradespeople;

2.   
The
law designated in the online contracts, in this case British Columbia law, is
to be applied (article 3111 C.c.Q.). Moreover, the online contracts were
concluded in British Columbia, the territory in which acceptance was received;

3.   
Provinces
can adopt legislation that applies to their territory and only the federal
Parliament can adopt legislation with extraterritorial effects;

4.   
The
LSO contains distinct and severable sections related to the public protection
and to economic activities. The legislation is valid and applicable to all
situations inside the province of Quebec;

5.   
The
law of one province has effects in another province only where a real and
substantial connection exists. Even in the presence of such a connection,
constitutional principles as well as the principle of comity of states may call
for a court to refuse application of the law;

6.   
The
Agreement on Internal Trade is inspired by the principles of free trade found
in WTO law. While not binding law, the Agreement establishes a dispute
resolution mechanism that would govern disputes based on the sections of the
LSO restricting eyeglass and lens commerce to members of the Order.

Based on the above findings,
Justice Mayer decided that the Quebec professional legislation does not apply
to these sales:

“[60]  Dans
la présente instance, l’Ordre propose d’appliquer le droit québécois à un
contrat mixte de vente et de services professionnels. Or, les services
professionnels sont rendus sur le territoire de la Colombie-Britannique et le
droit québécois considère que la vente y a été conclue. Le seul lien entretenu
avec le Québec est que le client y a reçu le produit fini.
[61]  Par conséquent, la situation ne
présente pas le lien réel et substantiel avec le Québec qui permettrait de
donner raison à l’Ordre. Même si c’était le cas, le Tribunal est d’avis que
plusieurs arguments fondés sur les principes constitutionnels cités plus haut
s’opposent à ce que le droit du Québec s’applique en l’instance.

[62] Tout
d’abord, rien dans la LSO
n’indique d’intention législative claire de donner à la LSO la
portée que l’Ordre souhaite lui donner. Au contraire, le Tribunal est d’avis
qu’en l’absence de marques de cette intention, la seule interprétation possible
de la LSO est
une qui présume qu’elle a été édictée en conformité avec les limites
territoriales aux pouvoirs législatifs de l’Assemblée nationale.
[63]  De
plus, l’existence d’un ordre professionnel en Colombie-Britannique chargé d’une
mission similaire à celle de l’Ordre assure que le public est protégé par des
normes de pratique et qu’un recours existe en cas de faute professionnelle. Cet
ordre professionnel a par ailleurs agi en justice contre Coastal par le passé
pour faire respecter les normes alors en vigueur.
[64]  Finalement, les principes
d’intégration économique et de libre-circulation des biens énoncés à l’article 121 de
la Loi constitutionnelle de 1867 et
réaffirmés à de nombreuses reprises par la Cour suprême militent en faveur
d’une interprétation de la disposition en cause qui soit limitée au territoire
du Québec.”

The
full decision can be read here.

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